SON ENFANCE

Des débuts douloureux

Helen Adams Keller est née le 27 juin 1880 à Tuscumbia en Alabama.

Arthur Keller , son père était capitaine dans l'armée confédérée . Après la guerre, il a édité un journal local, le Alabamian du Nord, et en 1885, sous l'administration de Cleveland, puis il a été nommé maréchal de North Alabama. Sa mère, Katherine Adams Keller, était femme au foyer, et s’occupait de la plantation familiale de coton. La famille ayant perdu la plupart de ses richesses pendant la guerre civile, ils ont vécu très modestement.

Helen était une petite fille débordante de vie et de volonté, plutôt précoce car elle marchait et balbutiait ses premiers mots dès son premier anniversaire. À l'âge de 19 mois, Helen est devenu sourde et aveugle à la suite d'une maladie inconnue, peut-être la rubéole ou la scarlatine.

N'ayant aucun moyen de communiquer avec les membres de sa famille, elle a commencé à exprimer ses angoisses et sa frustration par des colères de plus en plus fortes. Les rapports avec sa famille était compliqués, elle faisait de nombreuses crises, où elle cassait la vaisselle, et poussait des cris. Helen décrira ce moment comme un « non-monde » qui la privait de toute communication avec l'extérieur.

Elle écrira plus tard : “J’avais l’impression d’être tenue par des mains invisibles et je faisais des efforts désespérés pour me libérer.”

Un entourage désarmé

Ses parents, ne sachant plus comment apaiser les crises de leur fille, décidèrent de demander de l'aide auprès de spécialistes. Kate sa mère, avait lu un livre de Charles Dickens nommé "American Notes", un récit de voyage, où l’auteur rencontre une jeune fille aveugle et sourde. Elle décida d’emmener sa fille voir un spécialiste dans la ville de Baltimore. Celui-ci lui conseilla de faire suivre Helen, par un professeur spécialisé dans l’enseignement des enfants sourds : Alexander Graham Bell.

Ce dernier, ne pouvant rien pour Helen, il recommanda à sa mère de rencontrer Michael Anagnos, directeur de l'Institution Perkins et de l'asile Massachusetts pour les aveugles, afin de tenter de trouver un enseignant pour sa fille. Michael Anagnos après avoir étudié le cas d'Helen a immédiatement recommandé une ancienne élève de l'institution, Anne Sullivan. Cette dernière avait perdu en grande partie la vue à l'âge de cinq ans. Après deux opérations des yeux, elle avait retrouvé assez de facultés pour être en mesure de lire et obtenir son diplôme en 1886.